¿Por qué hablamos tanto de los antioxidantes?

El termino antioxidante aparece cada vez con más frecuencia en el argot de la salud, se promocionan como combatientes de enfermedades, protectores de la memoria, de la visión, antídoto anti-envejecimiento, etc. Pero realmente sabemos para que sirven estos compuestos? Veamos entonces que son exactamente y por que son tan importantes.

Debemos entender desde el punto de vista metabólico y molecular, lo que sucede con los radicales libres y los antioxidantes, y para comprender mejor la función de los antioxidantes primero debemos saber que sustancias son las que enfrentan y como lo hacen.

Como bien sabemos toda materia del universo esta hecha de átomos, los cuales están compuestos por un núcleo con protones y neutrones y los electrones que giran al rededor del núcleo.  Los electrones llevan una carga negativa y los protones carga positiva y cuando dos o mas átomos están unidos entre si, se convierten en una molécula. El cuerpo humano esta compuesto de sustancias como proteínas, grasas y ADN, que son básicamente grandes moléculas con cientos de átomos unidos entre sí. 

El cuerpo humano mantiene su estructura y sus funciones por las reacciones químicas, y todas esas reacciones químicas, necesarias para mantener la vida se conocen conjuntamente como el metabolismo.  En estas reacciones químicas las moléculas más grandes se rompen en moléculas mas pequeñas que se vuelven a unir formando moléculas mas grandes y así sucesivamente.  Y para que una molécula sea estable debe contener la cantidad correcta de electrones, por eso cuando una molécula pierde un electrón cuando se supone que no debe, se convierte en un radical libre, el agente al cual se enfrentan los antioxidantes por sus nefastas consecuencias para el cuerpo y la salud en general.

Un radical libre es una molécula inestable con carga eléctrica en la célula que puede reaccionar con otras moléculas y dañarlas.  Puede formar incluso reacciones en cadena donde las moléculas que daña se convierten también en radicales libres, y es aquí donde entran los antioxidantes.

Si una molécula pierde un electrón y se convierte en un radical libre, inmediatamente una molécula antioxidante dona un nuevo electrón al radical libre, neutralizándolo para impedir que cause daño a la célula y por consecuencia a los órganos y tejidos del cuerpo.

Los radicales libres afectan casi a todos los órganos y tejidos del cuerpo como las articulaciones, los pulmones y el hígado.  Están implicados en numerosos procesos biológicos y metabólicos, en el desarrollo de diversos trastornos degenerativos y en las inflamaciones.  Su papel destructor de las células es una puerta de entrada de infinidad de dolencias, desde las mas leves hasta las mas temidas, acelerando el deterioro, el envejecimiento y la muerte celular.  ver articulo relacionado

¿Por qué se forman los radicales libres?

Todas las células del cuerpo pasan por procesos como la respiración y la oxidación todos los días, de forma constante, pero estos procesos pueden alterarse por causas como el estrés, el consumo de tabaco, el alcohol, la contaminación, una alimentación poco adecuada etc.  Y cuando estas sustancias dañinas intervienen en el proceso de oxidación celular natural acelerándolo o interrumpiéndolo, se crean moléculas altamente inestables y potencialmente dañinas, los ya mencionados  radicales libres.

Es un proceso parecido a la reacción química que ocurre con el oxido en una bicicleta, o cuando la superficie de una manzana cortada se oxida, el oxigeno interactúa con ciertas moléculas provocando la formación de estos pequeños químicos destructivos, que si se dejan sin control terminan dañando las células del cuerpo.

Los radicales libres son agentes culpables del desarrollo de muchos trastornos de la salud, no obstante, son a la vez necesarios para el mantenimiento de la misma.  Todo depende del equilibrio en la presencia de estos agentes en el organismo.

Es importante tener en cuenta que los radicales libres no solo tienen una acción negativa en el cuerpo, sino que tienen funciones esenciales para nuestra supervivencia, por dar un ejemplo, las células inmunes del cuerpo usan radicales libres para deshacerse de bacterias y agentes patógenos.

Cómo trabajan los antioxidantes

La acción de los antioxidantes es combatir los radicales libres, cuya presencia excesiva en el cuerpo daña las células, generando el envejecimiento prematuro y el desarrollo de trastornos cardiovasculares, problemas en las articulaciones, diabetes, ceguera, incluso el temido alzheimer y el cáncer pueden ser producto de un exceso de radicales libres en el cuerpo. 

El exceso de radicales libres se conoce como estrés oxidativo, que se genera cuando la producción de radicales libres va mas allá de las defensas protectoras del propio cuerpo.  Los antioxidantes intervienen interactuando de forma segura con los radicales libres para detener la cadena de reacciones dañinas antes de que lleguen a dañar la célula. 

Los antioxidantes son armas indispensables en la lucha contra las sustancias que dañan nuestro cuerpo y deterioran nuestra salud.Cuando el antioxidante detecta una molécula incompleta por falta del electrón, inmediatamente repone ese electrón faltante y restaura la molécula antes de que esta robe otro electrón a otra molécula sana y se genere la cadena de radicales libres, que por cierto actúan rápidamente en busca de su electrón perdido y es ahí cuando la presencia de antioxidantes cobra importancia.  Dentro de nuestro cuerpo se libran batallas día a día para mantenerlo sano y es nuestro deber proporcionarle las armas suficientes y eficientes para enfrentar esa lucha.

El propio organismo es capaz de generar sustancias antioxidantes a través de diferentes sistemas, con enzimas que ayudan a eliminar y a mantener los radicales libres bajo control, aparte de los antioxidantes presentes en los alimentos vegetales, que constituyen el mayor aporte de nutrientes y elementos beneficiosos, no sólo para mantener la maquina humana en función, sino para que ésta se enfrente a la batalla que constantemente debe librar con el fin de deshacerse de tan peligrosos enemigos.

¿Donde encontramos los antioxidantes?

Desde hace varias décadas se dedican muchos esfuerzos en la investigación de las fuentes antioxidantes mas potentes y como no podría ser de otra manera, son los alimentos de origen vegetal, los que mejor nos nutren y  los que mas propiedades antioxidantes contienen.  Aunque todavía queda mucho por descubrir sobre los beneficios de los diferentes tipos de antioxidantes que se encuentran en los alimentos, lo cierto es que son eficaces y si además se trata de un alimento rico en nutrientes esenciales, su acción antioxidante podría ser aun mejor.

También algunos minerales como el selenio y el manganeso que se encuentran en carnes y mariscos, tienen un efecto antioxidante, pero insistimos que la mejor fuente de alimento de todos los antioxidantes son los vegetales.

En la variedad de colores de los alimentos vegetales encontramos  antioxidantes de gran calidad.  Amarillos, rojos, verdes, naranja, etc. Ejemplos de antioxidantes son algunas vitaminas, los flavonoides, las catequinas, la quercetina, los licopenos entre muchos mas.  estas  sustancias están presentes en muchos alimentos y cada una de ellos ofrece acción antioxidante que trabaja de diferente forma. Por ejemplo:

La vitamina C se absorbe con tanta facilidad que su efectividad antioxidante en las células es muy potente, y al ser la primera linea de defensa en el plasma sanguíneo, ejerce un papel protector de las membranas celulares, en comparación con los flavonoides, cuya asimilación es mas baja e indirecta, pero en cambio incrementan la capacidad del cuerpo para eliminar sustancias dañinas y deshacerse de células enfermas.  Y así cada agente antioxidante puede favorecer diferentes aspectos de la salud o muchos a la vez.

Lo importante diríamos es obtener alimentos vegetales de todos los colores y variedades, de esta manera proveemos nuestro cuerpo con antioxidantes diversos, que aunque  trabajen y actúen de forma diferente, en conjunto constituyen una gran protección.

Por dar un ejemplo:

El beta-caroteno presente en la zanahoria y muchas frutas de color amarillo es un antioxidante que ayuda a prevenir problemas oculares sobre todo en la edad avanzada, sin embargo cuando lo tomamos en conjunto con la vitamina C y E que también son antioxidantes, entonces su acción se potencia llegando incluso a reducir riesgo de problemas de visión graves, como la degeneración macular. 

¿Son seguros todos los antioxidantes?

Los antioxidantes no suponen ningún riesgo para la salud, sobre todo si provienen de alimentos nutritivos como los mencionados arriba.  La mejor garantía es consumir cantidades adecuadas de antioxidantes a partir de alimentos de origen natural.   Así mismo los antioxidantes en forma de suplemento pueden ser beneficiosos, especialmente cuando la alimentación diaria es pobre en alimentos naturales, es desequilibrada o escasa. 

Frutas, frutos secos, granos enteros, verduras y vegetales de todos los colores, vino tinto con moderación, son alimentos que no deberían faltar en una dieta sana y deben ser elegidos con cuidado, ya que ante las nuevas y no tan saludables formas de cultivo, de envasado y manufacturación de los alimentos, estos van perdiendo propiedades hasta llegar al consumidor final.  Por eso vale la pena tener en cuenta los suplementos con antioxidantes, provenientes de alimentos vivos, de cultivos BIO y sobre todo que hayan pasado los controles de calidad y seguridad alimentaria. 

Por otro lado la suplementación alimenticia nos indica el tipo de antioxidante que contiene, la fuente y los beneficios que puede aportar a la salud.

Los tipos de antioxidantes

Existen antioxidantes indicados para la protección de la salud cardio-vascular, para la protección de la visión, para la prevención del envejecimiento prematuro de la piel, para proteger la memoria y así un largo etc.  Y se pueden clasificar en dos grandes grupos, los solubles en agua y los solubles en grasa. Los primeros actúan en el fluido dentro y fuera de las células y los segundos actúan principalmente en las membranas celulares. 

En una próxima entrega ofreceremos una lista de los antioxidantes mas comunes y de eficacia comprobada según su procedencia, propiedades y disponibilidad.

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