Café, cafeína y alternativas

Con leche, cortado, frappé, americano, expreso, bombón, corto, cappuccino, … la forma de preparar café parece no tener límites. Su consumo está tan extendido que cada país, cada cultura, tiene su propia manera, más o menos tradicional, de hacerlo. Todo y ser la bebida más consumida en occidente, después del agua, hay a quien no le gusta, no le sienta bien o no puede tomarlo. En el post de esta semana profundizamos en el mundo del café, sus propiedades y las alternativas existentes a su consumo.

Origen y pequeña historia del café

¿De dónde es el café? Te doy 5 segundos para pensar la respuesta.

Si has respondido "Colombia" o "Brasil", lo siento, no has acertado. La publicidad, en esta ocasión ha conseguido confundirte.

El arbusto del café (caffea) es de origen africano, concretamente donde se encuentra la actual Etiopía, y donde crece de forma espontánea a altitudes de más de 1000 metros (hasta 2000m).

Aunque no queda muy claro quién, cómo y cuando se empezó a consumir y conocer los efectos estimulantes del café, la primera documentación escrita de la que se tiene constancia data del siglo XV y de un país diferente, Yemen, donde los sufíes se beneficiaban de él durante las oraciones (mantenerse despiertos). Y fue precisamente este país el responsable de la expansión del café al resto de países árabes.

Con el tiempo, el consumo de café llegó a ser tan popular que se iniciaron campañas de desprestigio y se llegó a prohibir su consumo, provocando auténticas rebeliones que obligaron a tener que permitirlo de nuevo.

Poco después, allá por el 1600, el café llegó a Europa vía Italia. País que, por otro lado, ha hecho todo un arte de la preparación del café en sus diferentes formas. En Europa se repitió la misma historia, quisieron prohibirlo, aunque sin éxito.

El principal consumidor de café a nivel mundial es Finlandia, triplicando el consumo que se hace en España.Los holandeses promovieron el cultivo de café en India, la actual Sri Lanka e Indonesia.

Y no fue hasta el siglo XVIII que el café acabó cultivándose en América del Sur, siendo en la actualidad Brasil el principal productor mundial abarcando más de 1/3 del mercado.

Cafeína

El café es, tras el agua, la bebida que más se consume en los países occidentales. En oriente el té sigue siendo el rey.

Sus propiedades estimulantes son la característica más destacada del café, y es la cafeína la responsable de ello.

Lo primero que hay que saber sobre la cafeína del café es que su contenido dependerá de muchos factores:

  1. El tipo de grano empleado: básicamente existen 2 especies de café utilizadas para el consumo: caffea arabica, con menos cafeína, y coffea canephora (conocida como robusta), con más cafeína.
  2.  La cantidad de café utilizado por taza: no tendrá la misma cantidad de cafeína si se han empleado 3 cucharadas de café para infusionar que 1.
  3. La forma de preparar el café: aparte de las clásicas cafeteras que vemos en los bares, donde se mide la presión del agua, la temperatura..., existen muchas otras formas de preparar un café. Por ejemplo, el clásico y espeso café turco, o utilizar un filtro, o la cafetera de prensa francesa.

Como se puede apreciar, el contenido de cafeína puede ser tan dispar que nos atreveríamos a decir que cada taza de café tiene su propia concentración.

Lo segundo que hay que saber sobre la cafeína es que no a todo el mundo afecta por igual. Hay quien con muy poca cantidad ya nota los efectos estimulantes y hay quien se puede tomar un café después de cenar y dormir luego a pierna suelta. Aunque con el consumo habitual de cafeína se aumenta también la tolerancia a la misma.

El pico máximo de la acción de la cafeína es aproximadamente 1 hora después de su consumo. Aunque depende también de nuestra ingesta de alimentos justo antes o durante. Y su eliminación se produce a las pocas horas, así que no se acumula en el organismo.

La cafeína se encuentra en numerosas plantas (guaraná, té, mate, cola...), pero su nombre viene dado de donde se descubrió, de la planta de café en el año 1819.La cafeína es un compuesto alcaloide que en humanos actúa como estimulante del sistema nervioso central inhibiendo la acción de la adenosina, un neurotransmisor que induce a la calma y la tranquilidad. Esto se traduce en cierta sensación de euforia que facilita que nuestro cerebro pueda estar alerta, despierto, más concentrado e incluso incrementar la creatividad y la capacidad de procesar nueva información.

Hay que recordar que la cafeína a grandes dosis acaba por tener efecto tóxico. Excitación, nerviosismo, taquicardias, hipertensión, afecciones digestivas e hiperdiuresis son algunas de las manifestaciones por un consumo excesivo de cafeína.

La EFSA (Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria) publicó en mayo de 2015 una evaluación sobre ingestas de cafeína y dosis. Si eres una persona a la que gusta estar bien documentada, tienes la información click aquí. A grandes rasgos, esto es lo que dicen:

  • El consumo habitual de hasta 400mg de cafeína al día no genera problemas de seguridad (haciendo referencia siempre a personas adultas donde no se incluyen mujeres embarazadas ni lactantes).
  • Dosis únicas para toda población adulta sana de 200mg son igualmente seguras (a menos que se vaya a hacer ejercicio intenso dentro las primeras 2 horas de ingesta en condiciones ambientales inusuales. P.ej. en altura).

Por tanto, podemos beneficiarnos del consumo de café (y su cafeína) siempre que lo hagamos con moderación y se cumplan ciertas características: ser adulto, no estar embarazada, no ser lactante, no hacer deporte de intensidad en condiciones especiales.

Otras propiedades del café

A parte de tener funciones estimulantes, el café (o la cafeína) ejerce influencia sobre el sistema muscular. Por un lado estimula el músculo cardíaco. Esto facilita el bombeo de sangre. Por otro lado relaja la musculatura lisa, lo que ejercería ventajas sobre diversas alteraciones como espasmos intestinales, promoción de la micción o influencia sobre el asma. También se ha observado que podría ser de ayuda para luchar contra diferentes tipos de cefaleas.

También los atletas obtienen beneficios de la cafeína, mejorando la resistencia (se estimula la secreción de adrenalina, se disminuye la percepción del dolor, se mejora el rendimiento).

Hace unos meses salían a la luz nuevos estudios sobre los beneficios de tomar café. En ellos se asoció el consumo de café con una menor mortalidad, especialmente las asociadas con el tracto digestivo y circulatorio.

Sustitutos del café

El café ha sido alabado por unos y demonizado por otros a lo largo de los años.

Con el tiempo, los estudios han podido confirmar tanto los beneficios como los riesgos de tomar café.

Por suerte, tenemos opciones para todos los gustos y, para quien quiera disfrutar de una bebida caliente parecida, todo hay que decirlo, al café, podemos encontrar alternativas en el mercado.

La chicoria y el lupinus (altramuz blanco) son dos de los productos que se utilizan para sustituir el oscuro y popular brebaje.

La historia del inicio de la utilización de sustitutos del café tiene su origen en épocas en la que la demanda de café superaba la oferta del mismo. Rápidamente tuvo que buscarse la manera de satisfacer las necesidades de los consumidores y fueron otras plantas como la achicoria o el lupinus (altramuz blanco) las que ocuparon su lugar o se utilizaron para adulterar el producto.

Otros ingredientes como el trigo o mezclas con centeno y malta fueron utilizadas también como sucedáneo de café.

En la actualidad, los principales beneficiarios del consumo de estos sustitutos del café son aquellas personas a las que la bebida estimulante no les sienta bien, ya sea por sus efectos estimulantes, digestivos, por su sabor o porque simplemente no quieren consumirlo.   

Comentarios de usuarios

Carlos Ferrer

2017-11-19

¿Es el lupinus apto para maquinas de café espresso?.

Cebanatural

Hola, Carlos.
Por su puesto. El lupinus está tostado y molido igual que los granos de café convencional. Puedes utilizarlo tanto para cafetera tipo espreso como otros tipos de cafetera.
Saludos.

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