Yiaogulan. Usos y propiedades

El yiaogulan es una planta de origen asiático muy conocida en la medicina tradicional china. Rico en fitoquímicos, el yiaogulan promete ser una de esas plantas que se gane un espacio destacado en la fitoterapia occidental actual.

La planta

Yiaogulan o Jiaogulan (Gynostemma pentaphyllum) es una planta de la familia de las cucurbitáceas, la misma a la que pertenecen la calabaza, el calabacín, la sandía, el melón y la luffa (esponja vegetal), entre otros.

El yiaogulan es de origen asiático y puede encontrarse distribuida por todo el sureste del continente. Su nombre, Jiaogulan, tiene origen mandarín y según hemos podido leer en algunos sitios web significa "orquídea de la vid enroscada”. En algunos otros aparece con otro significado: "torcer la planta azul". Popularmente se la conoce como “hierba de la inmortalidad” o “Ginseng del sur”. El primero porque según la creencia popular, consumir esta planta alarga la vida. El segundo porque algunos de sus componentes químicos son iguales a los contenidos en el ginseng.

Gynostemma pentaphyllum es una planta trepadora, como casi todas las cucurbitáceas, que puede alcanzar los 8 metros de altura. Trepa mediante tallos (zarcillos) que se enrollan a otras plantas, troncos o soportes diversas. Tiene hojas pinnadas de vivo color verde generalmente compuestas por 5 foliolos dentados, 2 a ambos lados más uno central más grande. Dependiendo de la especie también pueden encontrarse hojas de 3, 7 e incluso 9 foliolos.

Aún siendo una planta de origen asiático, es cada vez más habitual encontrarla en los jardines occidentales como enredadera o como planta colgante.

Su uso como planta medicinal

Se describe por primera vez a principios del siglo XV y se tiene conocimiento del Gynostemma como planta medicinal en tratados chinos del siglo XVI. El yiaogulan también se consume como alimento.Pese a que podemos encontrar textos antiguos que hacen referencia al yiaogulan como remedio para dolencias varias, no ha sido hasta las últimas 2 décadas que se ha extendido su uso.

Tradicionalmente se ha utilizado para tratar edemas, para la tensión arterial, para el asma, neuralgias y afecciones bronco faríngeas, entre otras. Más actual es su utilización para ayudar a normalizar los niveles de colesterol y triglicéridos, por sus propiedades antioxidantes, hepatoprotectoras, neuroprotectoras, inmunomoduladoras y antifatiga.

Realizando investigaciones sobre los componentes de la planta se descubrió, a principios del siglo XX, la presencia de ginsenósidos, compuestos antes atribuidos de forma exclusiva al ginseng. Con los años, las investigaciones que se han ido realizando permiten obtener un mapa más preciso sobre el contenido de ginsenósidos del yiaogulan, en qué se parecen a los presentes en las plantas del género Panax y qué otros hay que sean diferentes. Todos estos compuestos, en el yiaogulan reciben el nombre de gipenósidos.

Más allá de la presencia de gipenosidos, esta planta asiática contiene otros componentes que la hacen muy interesante para uso terapéutico. La presencia de polisacáridos, esteroles, aminoácidos, flavonoides, vitaminas y minerales completan el mapa de sustancias activas presentes.

  • Actividad antioxidante: el yiaogulan posee variedad de componentes con actividad antioxidante. Vitaminas C y E, además de polifenoles y polisacáridos que en conjunto son un “cóctel” ideal para luchar contra el ataque de los radicales libres.  
  • Actividad antidiabética: es uno de los objetivos de estudio de la planta de yiaogulan. Se ha podido comprobar que la ingesta de Gynostemma pentaphyllum en infusión ayuda a mejorar la sensibilidad a la insulina y a disminuir el azúcar en sangre en diabéticos tipo 2.
  • Actividad inmunoestimuladora: diversos estudios han dado resultados prometedores sobre la actividad inmunomoduladora de algunos de los componentes del yiaogulan. Al parecer puede ayudar a activar las células NK (natural killer), importantes células de nuestro sistema inmunitario, y el factor nuclear kappa B, proteínas que entre sus funciones se encuentran las de controlar respuestas inmunitarias.
  • Actividad adaptógena: la presencia de ginsenósidos (gipenósidos) es la que confiere la actividad adaptógena al yiaogulan. Sin ser sedante, tiene la capacidad de ayudar a nuestro organismo a adaptarse a situaciones de estrés. Y sin ser estimulante, lo ayuda en caso de agotamiento o apatía.
  • Otras actividades: del yiaogulan también se describen propiedades cardioprotectoras, mejorar los niveles de colesterol y triglicéridos además de ayudar a movilizar la grasa depositada en el hígado (hígado graso).

Tomar Gynostemma pentaphyllum

Podemos encontrar yiaogulan en extracto en complementos alimenticios. También en polvo y, lo más habitual, sus hojas secas y presentadas para la preparación de tés e infusiones.

Pese a ello, hay que señalar que en la Unión Europea el yiaogulan está considerado como Nuevo alimento.

Contraindicaciones

La ingesta de yiaogulan es generalmente segura. Sin embargo, existen situaciones en las que se desaconseja el consumo. Por ejemplo, durante el embarazo y lactancia ya que no se sabe la influencia que puede tener sobre el desarrollo del feto y el bebé lactante. También en presencia de enfermedades autoinmunes.

En el caso de estar tomando antidiabéticos, se recomienda precaución ya que por su actividad antidiabética puede interactuar con el fármaco y producirse hipoglucemias.

Tampoco se recomienda en caso de toma de medicamentos inmunosupresores ya que puede mermar la eficacia de estos. Del mismo modo si se están tomando anticoagulantes ya que puede aumentar el riesgo de hematomas y hemorragias.

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